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    顛覆認知,癡呆癥也能“人傳人”?這樣傳播真的想不到
    2024-02-29

    阿爾茨海默病是一種嚴重的神經退行性疾病,在全球范圍內約影響了三億人,帶來了重大的醫療負擔。如果能有效地預防和治療這種疾病,無疑對整個社會有著重大的意義。然而盡管這一領域的研究在過去幾十年里取得了重大進步,科學家們卻尚未完全理清這種疾病的起因。

    日前,發表在《自然》(Nature)期刊旗下《自然-醫學》(Naturemedicine)雜志的一項研究發現,阿爾茨海默病居然可以“人傳人”,盡管目前該研究的樣本數據很少,但仍為大家理解這種疾病提供了全新的視角。

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    阿爾茨海默病和蛋白沉積

    1906年11月,德國醫生阿洛伊斯·阿爾茨海默(AloisAlzheimer)在一場學術會議中報道了一個奇怪的病例:一位50歲的女性似乎精神出了明顯的問題,不僅有著嚴重的記憶障礙,思維還會突然陷入混亂,難以交流。在患者去世后,尸檢發現她的大腦出現了奇怪的病變,有著許多斑塊和神經纖維纏結。

    后人們以他的姓氏命名了這種疾病,即阿爾茨海默病。如今人們發現這些病理變化都由“出錯的蛋白”導致。錯誤折疊的β-淀粉樣蛋白會引起大腦中的斑塊沉積,而tau蛋白則會引起纏結,這些問題蛋白也成了后來科學家們的研究重點。一般認為,在癥狀出現之前,患者的大腦里就出現了這些病變,因此目前的主流觀點也認為它們是致病的主要原因。

    那最初的錯誤折疊蛋白是哪里來的呢?答案很復雜:有的可能是因為自身的基因突變,有的可能純粹是因為衰老,有的則可能是外來病原體的感染。而這篇《自然-醫學》論文則清楚地表明,它們還可能來自其他人類。

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    來自尸體的激素

    在這項研究中,科學家們把目光投向了英國。在上個世紀50到80年代,有一批罹患“垂體功能不全”的患者接受了生長激素的治療。限于當時的生產技術,人們尚無力大規模制造這種激素,而解決方案則是用之于人,取之于人——在人類尸體的腦垂體中進行提取,再用于治療。

    在應用這項技術的30多年里,人們逐漸意識到這種療法可能并不安全。就像獻血者攜帶的病原體,會隨著血液傳染給其他人那樣,如果用于提取生長激素的大腦里存在可傳染的病原體,那么也會影響到接受治療的患者。

    克雅二氏病就是一種會隨著此類生長激素的注射而傳播的腦部疾病。與瘋牛病類似,克雅二氏病源自朊病毒的傳染。從本質上講,朊病毒也是一種錯誤折疊的蛋白質,并會在大腦里聚集,影響大腦的結構與功能。由其引發的克雅二氏病無藥可治,患者一般會在確診的一年內死亡。出于安全考慮,1985年左右,英國終于禁止使用來自人類尸體的生長激素。然而這種療法的余波,卻一直持續到了今日。

    可以傳染的阿爾茨海默病

    早先,研究人員們在封存至今的幾批生長激素里,找到了大量β-淀粉樣蛋白。這立刻就讓他們警覺了起來:如果生長激素里的朊病毒通過注射,可以引起克雅二氏病的傳播,那么這些混有β-淀粉樣蛋白的生長激素,會不會也導致阿爾茨海默病呢?

    為了回答這個問題,研究人員們調查了8名小時候曾接受過此類激素治療的英國人。在成年時,其中5人已經確認出現了嚴重的癡呆癥狀,最早出現癥狀時只有38歲,遠早于一般阿爾茨海默病的發病年齡。另外3人里,也有兩人出現了輕度的認知障礙,只有一人目前尚無癥狀。

    研究期間,有兩名患者去世,尸檢結果確認他們大腦中出現了阿爾茨海默病的典型病變。而通過家族史分析,研究人員們也排除了遺傳致病的可能。剩下唯一的病因,便是混有錯誤折疊的β-淀粉樣蛋白的生長激素。這些蛋白就像種子一樣,在接受激素治療的患者腦中不斷擴散,終于引起了阿爾茨海默病。

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    對研究領域的啟示

    先前一些動物研究已經證實,這些錯誤折疊的β-淀粉樣蛋白類似朊病毒一樣,會通過“瘋牛病”一般的機理,誘導出現阿爾茨海默病的相關病理特征。而本研究通過真實世界的人類,進一步支持了這個理論。

    不過需要說明的是,這是由人為操作導致的特殊事件,在如今的生活中幾乎不可能得到重復,潛在病例數也隨著這一療法的終止而不會繼續增加。

    研究人員們還專門提醒,日常照顧阿爾茨海默病患者,并不會導致類似的傳染事件發生,因此人們大可不必擔心。

    但從理解疾病的角度看,它其實揭示了阿爾茨海默病發病的一個重要步驟,即只要有錯誤折疊的β-淀粉樣蛋白,就可能如野火燎原一般席卷整個大腦。這一方面強調了徹底清除這些致病蛋白的重要性,另一方面也敦促研究人員們加速找到最初錯誤折疊蛋白的來源,以做到盡早發現,盡量預防。

    參考文獻

    [1]EvidenceforiatrogenictransmissionofAlzheimer’sdisease,https://www.nature.com/articles/s41591-023-02768-9[2]IatrogenicAlzheimer’sdiseaseinrecipientsofcadavericpituitary-derivedgrowthhormone,https://www.nature.com/articles/s41591-023-02729-2

    作者丨葉拾 科普創作者

    審核丨唐芹 中華醫學會科學普及部主任研究員

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